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Vignoble Tablas Creek

Vignoble Tablas Creek

Les cépages et les assemblages du Rhône élaborés par Tablas Creek à Paso Robles sont toujours parmi les meilleurs vins de la région. Contrairement à de nombreux vins de cette région, ils sont toujours magnifiquement équilibrés et offrent une véritable impression du cépage et du terroir. Les alcools sont pour la plupart dans la plage de 13 pour cent, ce qui préserve la pureté et l'équilibre du fruit. Je déguste et bois ces vins depuis plusieurs années maintenant et ils ne manquent jamais de procurer une grande satisfaction et plaisir. Vous trouverez ci-dessous une introduction à Tablas Creek tirée de mon premier article, suivie de notes sur de superbes nouvelles versions.

Fond

Tablas Creek Vineyard est un partenariat entre la famille Perrin, propriétaire du Château Beaucastel à Châteauneuf du Pape, et Robert Haas, fondateur de Vineyard Brands, en tant qu'associés majoritaires et amis français et américains en tant qu'associés minoritaires. La recherche d'un vignoble pour cultiver les cépages du Rhône a commencé en 1987 et en 1989, ils ont acheté une parcelle de 120 acres à West Paso Robles, à environ 12 miles de l'océan Pacifique. Ici, les sols rocheux et calcaires sont de la même origine géologique qu'à Beaucastel et le climat est également similaire. Le résultat est des raisins qui mûrissent complètement, tout en conservant une acidité vive. Les boutures de vigne ont été importées de Beaucastel pour reproduire la sélection clonale et assurer la qualité et la source génétique. Les boutures de vigne sont arrivées en 1990 et les plantations ont commencé quelques années plus tard. Le premier vin a été élaboré en 1997. La production, tant en quantité qu'en nombre de vins produits, n'a cessé d'augmenter depuis lors. Aujourd'hui, la plantation est complète et se compose pour les deux tiers de cépages rouges : mouvèdre, grenache noir, syrah, tannat et counoise, et pour un tiers de cépages blancs : roussanne, marsanne, viognier, picpoul blanc et grenache blanc. La tradition séculaire de Châteauneuf du Pape est suivie avec les cépages assemblés pour produire des vins d'un style et d'une complexité uniques. J'ai toujours pensé que le concept de mélanger différents cépages pour faire des vins ferait de meilleurs vins en Californie. Il n'y a que quelques exceptions à cette croyance et celles-ci incluraient les cépages bourguignons, le chardonnay et le pinot noir.

Tablas Creek se consacre à poursuivre son objectif de vins équilibrés et harmonieux, mais une chose est constante à travers tous les millésimes récents : les vins ont de beaux fruits et sont harmonieux et équilibrés. Certains nécessitent un vieillissement, d'autres sont destinés à être consommés jeunes. C'est une très bonne tendance, et c'est comme il se doit. Pour lire un article récent sur Tablas Creek, cliquez ici.

Notes de dégustation

Des informations sur les millésimes 2012 et 2013 à Tablas Creek ainsi que des notes de dégustation sur six nouvelles versions sont présentées ci-dessous. Ce sont des vins vraiment époustouflants à ne pas manquer. Ils ont un prix attractif et sont très distinctifs par rapport aux cépages californiens plus connus. Ils sont également conviviaux, équilibrés et tout simplement délicieux à boire ! Les vins sont disponibles dans des points de vente sélectionnés et directement de la cave à travers leurs trois clubs de vin différents (pour en savoir plus sur les clubs de vin, cliquez ici). Je vous encourage à essayer ces vins Tablas Creek Vineyards. Ils sont vraiment spéciaux.

Millésime 2012 – Le millésime 2012 était un millésime classique de Paso Robles, chaud et ensoleillé, mais avec des rendements supérieurs à la moyenne grâce à des précipitations hivernales moyennes et à une récolte 2011 réduite en gel. Malgré l'été chaud, la maturation a été ralentie en raison de la bonne tenue des récoltes, et des vendanges à un moment normal commençant début septembre et se terminant fin octobre…. Les vins sont avant-gardistes et ont beaucoup d'attrait au début et ils devraient également vieillir magnifiquement.

Millésime 2013: Le millésime 2013 a été le plus précoce jamais enregistré pour Tablas Creek. Elle a été accélérée par les faibles rendements de la deuxième année de sécheresse consécutive et un été constamment chaud sans les pointes de chaleur ou les périodes froides qui peuvent retarder la maturation. Le résultat est un millésime à succès, avec une excellente concentration, des tanins raffinés et une bonne fraîcheur ; un millésime qui devrait être impressionnant et accessible jeune, mais avec de la farce pour vieillir.

Les vins listés ci-dessous ont été dégustés sur plusieurs jours. Ils ont magnifiquement évolué et sont devenus encore plus expressifs, notamment les rouges. Les vins sont délicieux à boire maintenant, mais se garderont également pendant une longue période.

2013 Tablas Creek Vineyard Patelin de Tablas Blanc, SRP $20

Ce vin est composé de 54 pour cent de grenache blanc, 25 pour cent de viognier, 13 pour cent de roussanne, 8 pour cent de marsanne. Les raisins provenaient de 11 vignobles de Paso-Robles de style Rhône.

La production est de 3 200 caisses.

De couleur jaune clair, le vin a un joli parfum floral teinté de melon avec des fruits très purs montrant des notes de melon, d'agrumes et de pêche. Savoureux, rond et souple avec des nuances de melon et d'agrumes, c'est un vin vraiment charmant avec beaucoup d'attrait précoce; Exceptionnel.

2013 Tablas Creek Vineyard Côtes de Tablas Blanc Estate Embouteillage, SRP $27

Ce vin est composé de 39 pour cent de viognier, 29 pour cent de grenache blanc, 20 pour cent de marsanne et 12 pour cent de roussanne cultivés au domaine. La production est de 1 250 caisses.

De couleur jaune clair, le vin a un joli parfum avec des notes de melon, de pomme et de poire avec une très légère touche d'épices. Il est rond et souple avec une grande élégance et finesse et des notes subtiles de poire et d'agrumes. Magnifiquement équilibré, c'est un vin délicieux; Exceptionnel.

2012 Tablas Creek Vineyard Esprit de Tablas Blanc, SRP $45

Ce vin est issu de 3 cépages cultivés au domaine et contient 75 pour cent de roussanne, 20 pour cent de grenache blanc et 5 pour cent de picpoul blanc. La production est de 2 465 caisses.

De couleur or jaune clair, le vin a un magnifique parfum floral avec des notes de melon et de poire et une touche d'épices et d'agrumes. Il est luxuriant et rond avec des saveurs magnifiques mêlant poire et melon avec une belle teinte d'agrumes sous-jacente. Très stylistique et magnifiquement équilibré, c'est un vin unique avec beaucoup de caractère et d'attrait. Il peut être dégusté maintenant ou conservé pendant une décennie ou plus ; Exceptionnel Plus.

2012 Tablas Creek Vignoble Roussanne, $35

Issu à 100 % de roussanne du domaine, la production de ce vin n'est que de 800 caisses.

Le 2012 est la 12e mise en bouteille de ce vin à Tablas Creek. C'est un vin blanc sérieux qui est capable de vieillir pendant plus d'une décennie et gagnera en complexité avec le temps. De couleur or jaune clair, cette roussanne a un parfum légèrement miellé avec des notes de melon, de pomme et de poire, avec un baiser d'agrumes et d'épices. Il est luxuriant et rond avec une nuance miellée et une myriade de saveurs de fruits blancs montrant une légère note florale et des nuances d'abricot, d'agrumes et d'épices. Magnifiquement équilibré, ce vin s'ouvre vraiment avec un peu d'air et se carafe mieux avant de servir. C'est une bonne indication de la capacité de vieillissement du vin; Exceptionnel Plus.

2012 Tablas Creek Vineyard Côtes de Tablas, SRP $35

Ce vin a été élaboré à partir de quatre cépages cultivés au domaine : 60 pour cent de grenache, 25 pour cent de syrah, 10 pour cent de counoise et 5 pour cent de mourvèdre. La production est de 2 600 caisses.

Ce millésime 2012 est un vin capiteux avec 14,5% d'alcool mais il est plein et riche sans être lourd. De couleur sombre, il a un grand parfum de prunes avec une légère note exotique et des nuances d'épices florales. Le profil de saveur est une myriade de fruits noirs accentués par des épices et une belle fraîcheur sous-jacente. Rond et souple, il y a une structure sous-jacente de tanins souples qui s'arrondiront davantage avec l'âge. A boire maintenant en carafe ou vieillir pendant de nombreuses années ; Exceptionnel Plus.

2012 Tablas Creek Vineyard Mourvèdre, SRP $40

Issu à 100 % de mourvèdre du domaine, il s'agit de la neuvième mise en bouteille de ce vin. La production n'est que de 100 caisses.

D'une couleur profonde, le vin a un joli parfum de fruits noirs teintés de fleurs avec une nuance légèrement fumée et des notes d'épices et de menthe. Structuré avec une épine dorsale ferme, il a une saveur complexe de fruits rouges et noirs entremêlés avec des notes d'épices, de fumée et de menthe. A l'air, le vin s'assouplit et développe une belle rondeur qui est complétée par le croquant sous-jacent. A boire dès maintenant en carafe ou à conserver 10 ans ou plus ; Exceptionnel Plus.

Encore une fois, il s'agit d'un groupe de vins vraiment unique. Si vous n'avez pas essayé les vins de Tablas Creek, c'est un excellent point de départ. Et si vous connaissez les vins de Tablas Creek, assurez-vous de ne pas les manquer !

Lis le "Vignoble Tablas Creek» article dans l'Underground Wine Letter.


Rencontrez les Wooly Weeders, les adorables héros du vin californien

Certains vignobles dépendent des moutons pour désherber, tondre et fertiliser leur propriété et garder tout le monde de bonne humeur.

Lorsqu'il est arrivé à Ram&aposs Gate Winery il y a trois ans, Joe Nielsen s'est retrouvé à chercher sur Google une question inhabituelle : "Puis-je louer des moutons ?".

Cela peut sembler une demande étrange pour un vigneron en chef, mais si vous visitez la cave de Sonoma aujourd'hui, tout cela prend tout son sens. C'est le printemps, ce qui signifie que des centaines de moutons s'ébattent, mangent, bavardent et font caca sur la propriété de 150 acres de Ram&aposs Gate&aposs.

Rencontrez les « sarcleurs laineux », une bande de moutons itinérants qui aide les établissements vinicoles californiens en matière d'agriculture, d'aménagement paysager, d'entretien des terrains et de protection contre les incendies respectueux de l'environnement.

Au début du printemps, ils tondent, désherbent et fertilisent les vignes, ce qui permet aux viticulteurs de gagner du temps et de l'argent tout en réduisant l'empreinte environnementale de l'exploitation. Au début de l'été, les moutons mangent les jeunes feuilles de la vigne, ouvrant ainsi la voie à plus de soleil et d'air pour atteindre les raisins, ce qui aide à prévenir la moisissure tout en favorisant une maturation uniforme et une saveur profonde.

Ils créent des coupe-feu pour aider à protéger les propriétés avant la saison des incendies de forêt et grignotent des plantes envahissantes dans les champs en jachère, donnant aux espèces indigènes plus d'espace pour respirer.

Comme avantage supplémentaire, les moutons apportent également une joie pure et sans mélange aux employés et aux clients du vignoble.

"La première année, nous étions aux anges de bonheur, &aposOh mon Dieu, c'est tellement amusant à regarder",&apos" a déclaré Nielsen. "Maintenant, nous sommes dans la troisième année, et on a toujours l'impression de passer des vacances quand les moutons arrivent."

Les désherbeuses laineuses appartiennent à Don et Carolyn Watson, qui partagent leur temps entre la Californie et le Colorado. Après la mort de son meilleur ami d'un cancer au milieu des années 1980, Don Watson, aujourd'hui âgé de 63 ans, a réévalué ses priorités et le but de sa vie. Il a quitté son emploi de comptable à San Francisco et le jeune couple a déménagé en Australie et en Nouvelle-Zélande pendant un an, où ils ont appris l'élevage de moutons.

À leur retour, ils se sont installés dans la Napa Valley et ont commencé à constituer leur propre troupeau. Initialement, les Watson fournissaient de l'agneau nourri au lait en plein air aux restaurants du nord de la Californie, mais un événement fortuit a rapidement ajouté une source de revenus inattendue.

Nous les aimons vraiment, vraiment. C'est bon pour l'environnement, c'est bon pour les raisins, c'est bon pour la vigne, c'est bon pour tout."

Un jour de 1991, leurs moutons ont erré dans un vignoble voisin appartenant à Robert Mondavi, le vigneron pionnier de la Napa Valley. Embarrassé par le comportement de son troupeau et horrifié par les dommages potentiels causés par les moutons, Don Watson a repris deux agneaux abattus pour se racheter. Quelques jours plus tard, cependant, le directeur du vignoble a appelé et a demandé s'il pouvait ramener les moutons. Il s'est avéré qu'ils étaient d'excellents désherbeurs et engrais pour le vignoble.

Et c'est ainsi qu'a commencé la nouvelle entreprise Watsons&apos. Aujourd'hui, leur troupeau se compose de 2 500 brebis et de plus de 3 000 agneaux. Fin février et début mars, les moutons commencent dans la zone viticole américaine de Carneros, grignotant les mauvaises herbes et les cultures de couverture qui poussent parmi les vignes de chardonnay et de pinot noir.

Lorsque de minuscules bourgeons commencent à émerger, les moutons se dirigent vers le nord vers les vignobles cultivant du merlot, du cabernet sauvignon, du cabernet franc et d'autres cépages bordelais, qui atteignent le débourrement un peu plus tard. (Les moutons ont des palais exigeants : ils adorent les fleurs de moutarde, le seigle et les radis, et mangeront la nouvelle pousse si on leur en donne l'occasion.)

En utilisant des moutons, les vignobles s'appuient sur des pratiques d'agriculture à l'ancienne et de gestion des terres naturelles qui étaient la norme avant l'avènement des machines et des produits chimiques de haute technologie. Ils espèrent que les buveurs de vin pourront également goûter ce retour à des temps plus simples dans le produit final.

"Les animaux de pâturage ont toujours fait partie des prairies, et ce n'est qu'une amélioration de cette activité naturelle", a déclaré Don Watson. "Et ce que les vignobles essaient toujours de faire, c'est de développer des nuances, un caractère et une saveur uniques dans leurs vins. Une façon de le faire est d'améliorer l'herbe et la nutrition du sol pour obtenir les saveurs optimales des raisins de cuve. Nous jouons un rôle dans ce terroir."

Alors que certains vignobles mettent temporairement des moutons sur la liste de paie, d'autres les gardent à temps plein. Tablas Creek Vineyard, un vignoble biologique de Paso Robles spécialisé dans les cépages du Rhône, compte plus de 250 moutons, ainsi qu'un berger à temps plein, des ânes, un lama, des alpagas, des chiens de berger et des chiens de garde pour prendre soin d'eux.

"Nous avons 270 acres de propriété et les moutons en pâturent tout", a déclaré Jason Haas, directeur général et partenaire de Tablas Creek. "Environ 100 sont des ruisseaux ou des forêts de chênes, où ils nettoient le sous-étage et réduisent notre risque d'incendie. Les 170 autres sont des vignobles ou des vignobles en devenir, et ils construisent ces sols chaque année.

En plus d'être photogéniques, ce qui est une aubaine pour les efforts de marketing des établissements vinicoles, les moutons soutiennent également leurs objectifs de durabilité. Les producteurs peuvent réduire leur utilisation d'herbicides synthétiques ou les éliminer complètement et faire moins de passages avec les tracteurs et les machines agricoles, réduisant ainsi les émissions de gaz à effet de serre. (Les tracteurs restent également coincés dans la boue pendant la saison des pluies en Californie, tandis que les moutons n'ont aucun mal à naviguer dans des situations collantes.) Leurs déjections servent d'engrais naturel et sans produits chimiques.

"Tout est interconnecté", a déclaré Tom Gendall, vigneron pour Cline Cellars et Jacuzzi Family Vineyards sur la côte nord, qui bénéficient des désherbeurs laineux Watsons&apos. "Nous les aimons vraiment, vraiment. C'est bon pour l'environnement, c'est bon pour les raisins, c'est bon pour la vigne, c'est bon pour tout.


Rencontrez les Wooly Weeders, les adorables héros du vin californien

Certains vignobles dépendent des moutons pour désherber, tondre et fertiliser leur propriété et garder tout le monde de bonne humeur.

Lorsqu'il est arrivé à Ram&aposs Gate Winery il y a trois ans, Joe Nielsen s'est retrouvé à chercher sur Google une question inhabituelle : "Puis-je louer des moutons ?"

Cela peut sembler une demande étrange pour un vigneron en chef, mais si vous visitez la cave de Sonoma aujourd'hui, tout cela prend tout son sens. C'est le printemps, ce qui signifie que des centaines de moutons s'ébattent, mangent, bavardent et font caca sur la propriété de 150 acres de Ram&aposs Gate&aposs.

Rencontrez les « sarcleurs laineux », une bande de moutons itinérants qui aide les vignobles californiens avec une agriculture, un aménagement paysager, un entretien des terrains et une protection contre les incendies respectueux de l'environnement.

Au début du printemps, ils tondent, désherbent et fertilisent les vignes, ce qui permet aux viticulteurs de gagner du temps et de l'argent tout en réduisant l'empreinte environnementale de l'exploitation. Au début de l'été, les moutons mangent les jeunes feuilles de la vigne, ouvrant ainsi la voie à plus de lumière du soleil et d'air pour atteindre les raisins, ce qui aide à prévenir la moisissure tout en favorisant une maturation uniforme et une saveur profonde.

Ils créent des coupe-feu pour aider à protéger les propriétés avant la saison des incendies de forêt et grignotent des plantes envahissantes dans les champs en jachère, donnant aux espèces indigènes plus d'espace pour respirer.

Comme avantage supplémentaire, les moutons apportent également une joie pure et sans mélange aux employés et aux clients du vignoble.

"La première année, nous étions aux anges de bonheur, &aposOh mon Dieu, c'est tellement amusant à regarder",&apos" a déclaré Nielsen. "Maintenant, nous sommes dans la troisième année, et on a toujours l'impression de passer des vacances quand les moutons arrivent."

Les désherbeuses laineuses appartiennent à Don et Carolyn Watson, qui partagent leur temps entre la Californie et le Colorado. Après la mort de son meilleur ami d'un cancer au milieu des années 1980, Don Watson, aujourd'hui âgé de 63 ans, a réévalué ses priorités et le but de sa vie. Il a quitté son emploi de comptable à San Francisco et le jeune couple a déménagé en Australie et en Nouvelle-Zélande pendant un an, où ils ont appris l'élevage de moutons.

À leur retour, ils se sont installés dans la Napa Valley et ont commencé à constituer leur propre troupeau. Initialement, les Watson fournissaient de l'agneau nourri au lait en plein air aux restaurants du nord de la Californie, mais un événement fortuit a rapidement ajouté une source de revenus inattendue.

Nous les aimons vraiment, vraiment. C'est bon pour l'environnement, c'est bon pour les raisins, c'est bon pour la vigne, c'est bon pour tout."

Un jour de 1991, leurs moutons ont erré dans un vignoble voisin appartenant à Robert Mondavi, le vigneron pionnier de la Napa Valley. Embarrassé par le comportement de son troupeau et horrifié par les dommages potentiels causés par les moutons, Don Watson a repris deux agneaux abattus pour se racheter. Quelques jours plus tard, cependant, le directeur du vignoble a appelé et a demandé s'il pouvait ramener les moutons. Il s'est avéré qu'ils étaient d'excellents désherbeurs et engrais pour le vignoble.

Et c'est ainsi qu'a commencé la nouvelle entreprise Watsons&apos. Aujourd'hui, leur troupeau se compose de 2 500 brebis et de plus de 3 000 agneaux. Fin février et début mars, les moutons commencent dans la zone viticole américaine de Carneros, grignotant les mauvaises herbes et les cultures de couverture qui poussent parmi les vignes de chardonnay et de pinot noir.

Lorsque de minuscules bourgeons commencent à émerger, les moutons se dirigent vers le nord vers les vignobles qui cultivent du merlot, du cabernet sauvignon, du cabernet franc et d'autres cépages bordelais, qui atteignent le débourrement un peu plus tard. (Les moutons ont des palais exigeants : ils adorent les fleurs de moutarde, le seigle et les radis, et mangeront la nouvelle pousse si on leur en donne l'occasion.)

En utilisant des moutons, les vignobles s'appuient sur des pratiques d'agriculture à l'ancienne et de gestion des terres naturelles qui étaient la norme avant l'avènement des machines et des produits chimiques de haute technologie. Ils espèrent que les buveurs de vin pourront également goûter ce retour à des temps plus simples dans le produit final.

"Les animaux de pâturage ont toujours fait partie des prairies, et ce n'est qu'une amélioration de cette activité naturelle", a déclaré Don Watson. "Et ce que les vignobles essaient toujours de faire, c'est de développer des nuances, un caractère et une saveur uniques dans leurs vins. Une façon de le faire est d'améliorer l'herbe et la nutrition du sol pour obtenir les saveurs optimales des raisins de cuve. Nous jouons un rôle dans ce terroir."

Alors que certains vignobles mettent temporairement des moutons sur la liste de paie, d'autres les gardent à temps plein. Tablas Creek Vineyard, un vignoble biologique de Paso Robles spécialisé dans les cépages du Rhône, compte plus de 250 moutons, ainsi qu'un berger à temps plein, des ânes, un lama, des alpagas, des chiens de berger et des chiens de garde pour prendre soin d'eux.

"Nous avons 270 acres de propriété et les moutons en pâturent tout", a déclaré Jason Haas, directeur général et partenaire de Tablas Creek. "Environ 100 sont des ruisseaux ou des forêts de chênes, où ils nettoient le sous-étage et réduisent notre risque d'incendie. Les 170 autres sont des vignobles ou des vignobles en devenir, et ils construisent ces sols chaque année.

En plus d'être photogéniques, ce qui est une aubaine pour les efforts de marketing des établissements vinicoles, les moutons soutiennent également leurs objectifs de durabilité. Les producteurs peuvent réduire leur utilisation d'herbicides synthétiques ou les éliminer complètement et faire moins de passages avec les tracteurs et les machines agricoles, réduisant ainsi les émissions de gaz à effet de serre. (Les tracteurs restent également coincés dans la boue pendant la saison des pluies en Californie, tandis que les moutons n'ont aucun mal à naviguer dans des situations collantes.) Leurs déjections servent d'engrais naturel et sans produits chimiques.

"Tout est interconnecté", a déclaré Tom Gendall, vigneron pour Cline Cellars et Jacuzzi Family Vineyards sur la côte nord, qui bénéficient des désherbeurs laineux Watsons&apos. "Nous les aimons vraiment, vraiment. C'est bon pour l'environnement, c'est bon pour les raisins, c'est bon pour la vigne, c'est bon pour tout.


Rencontrez les Wooly Weeders, les adorables héros du vin californien

Certains vignobles dépendent des moutons pour désherber, tondre et fertiliser leur propriété et garder tout le monde de bonne humeur.

Lorsqu'il est arrivé à Ram&aposs Gate Winery il y a trois ans, Joe Nielsen s'est retrouvé à chercher sur Google une question inhabituelle : "Puis-je louer des moutons ?"

Cela peut sembler une demande étrange pour un vigneron en chef, mais si vous visitez la cave de Sonoma aujourd'hui, tout cela prend tout son sens. C'est le printemps, ce qui signifie que des centaines de moutons s'ébattent, mangent, bavardent et font caca sur la propriété de 150 acres de Ram&aposs Gate&aposs.

Rencontrez les « sarcleurs laineux », une bande de moutons itinérants qui aide les vignobles californiens avec une agriculture, un aménagement paysager, un entretien des terrains et une protection contre les incendies respectueux de l'environnement.

Au début du printemps, ils tondent, désherbent et fertilisent les vignes, ce qui permet aux viticulteurs de gagner du temps et de l'argent tout en réduisant l'empreinte environnementale de l'exploitation. Au début de l'été, les moutons mangent les jeunes feuilles de la vigne, ouvrant ainsi la voie à plus de soleil et d'air pour atteindre les raisins, ce qui aide à prévenir la moisissure tout en favorisant une maturation uniforme et une saveur profonde.

Ils créent des coupe-feu pour aider à protéger les propriétés avant la saison des incendies de forêt et grignotent des plantes envahissantes dans les champs en jachère, donnant aux espèces indigènes plus d'espace pour respirer.

Comme avantage supplémentaire, les moutons apportent également une joie pure et sans mélange aux employés et aux clients du vignoble.

"La première année, nous étions aux anges de bonheur, &aposOh mon Dieu, c'est tellement amusant à regarder",&apos" a déclaré Nielsen. "Maintenant, nous sommes dans la troisième année, et on a toujours l'impression de passer des vacances quand les moutons arrivent."

Les désherbeuses laineuses appartiennent à Don et Carolyn Watson, qui partagent leur temps entre la Californie et le Colorado. Après la mort de son meilleur ami d'un cancer au milieu des années 1980, Don Watson, aujourd'hui âgé de 63 ans, a réévalué ses priorités et le but de sa vie. Il a quitté son emploi de comptable à San Francisco et le jeune couple a déménagé en Australie et en Nouvelle-Zélande pendant un an, où ils ont appris l'élevage de moutons.

À leur retour, ils se sont installés dans la Napa Valley et ont commencé à constituer leur propre troupeau. Initialement, les Watson fournissaient de l'agneau nourri au lait en plein air aux restaurants du nord de la Californie, mais un événement fortuit a rapidement ajouté une source de revenus inattendue.

Nous les aimons vraiment, vraiment. C'est bon pour l'environnement, c'est bon pour les raisins, c'est bon pour la vigne, c'est bon pour tout."

Un jour de 1991, leurs moutons ont erré dans un vignoble voisin appartenant à Robert Mondavi, le vigneron pionnier de la Napa Valley. Embarrassé par le comportement de son troupeau et horrifié par les dommages potentiels causés par les moutons, Don Watson a repris deux agneaux abattus pour se racheter. Quelques jours plus tard, cependant, le directeur du vignoble a appelé et a demandé s'il pouvait ramener les moutons. Il s'est avéré qu'ils étaient d'excellents désherbeurs et engrais pour le vignoble.

Et c'est ainsi qu'a commencé la nouvelle entreprise Watsons&apos. Aujourd'hui, leur troupeau se compose de 2 500 brebis et de plus de 3 000 agneaux. Fin février et début mars, les moutons commencent dans la zone viticole américaine de Carneros, grignotant les mauvaises herbes et les cultures de couverture qui poussent parmi les vignes de chardonnay et de pinot noir.

Lorsque de minuscules bourgeons commencent à émerger, les moutons se dirigent vers le nord vers les vignobles cultivant du merlot, du cabernet sauvignon, du cabernet franc et d'autres cépages bordelais, qui atteignent le débourrement un peu plus tard. (Les moutons ont des palais exigeants : ils adorent les fleurs de moutarde, le seigle et les radis, et mangeront la nouvelle pousse si on leur en donne l'occasion.)

En utilisant des moutons, les vignobles s'appuient sur des pratiques d'agriculture à l'ancienne et de gestion des terres naturelles qui étaient la norme avant l'avènement des machines et des produits chimiques de haute technologie. Ils espèrent que les buveurs de vin pourront également goûter ce retour à des temps plus simples dans le produit final.

"Les animaux de pâturage ont toujours fait partie des prairies, et ce n'est qu'une amélioration de cette activité naturelle", a déclaré Don Watson. "Et ce que les vignobles essaient toujours de faire, c'est de développer des nuances, un caractère et une saveur uniques dans leurs vins. Une façon de le faire est d'améliorer l'herbe et la nutrition du sol pour obtenir les saveurs optimales des raisins de cuve. Nous jouons un rôle dans ce terroir."

Alors que certains vignobles mettent temporairement des moutons sur la liste de paie, d'autres les gardent à temps plein. Tablas Creek Vineyard, un vignoble biologique de Paso Robles spécialisé dans les cépages du Rhône, compte plus de 250 moutons, ainsi qu'un berger à temps plein, des ânes, un lama, des alpagas, des chiens de berger et des chiens de garde pour prendre soin d'eux.

"Nous avons 270 acres de propriété et les moutons en pâturent tout", a déclaré Jason Haas, directeur général et partenaire de Tablas Creek. "Environ 100 sont des ruisseaux ou des forêts de chênes, où ils nettoient le sous-étage et réduisent notre risque d'incendie. Les 170 autres sont des vignobles ou des vignobles en devenir, et ils construisent ces sols chaque année.

En plus d'être photogéniques, ce qui est une aubaine pour les efforts de marketing des établissements vinicoles, les moutons soutiennent également leurs objectifs de durabilité. Les producteurs peuvent réduire leur utilisation d'herbicides synthétiques ou les éliminer complètement et faire moins de passages avec les tracteurs et les machines agricoles, réduisant ainsi les émissions de gaz à effet de serre. (Les tracteurs restent également coincés dans la boue pendant la saison des pluies en Californie, tandis que les moutons n'ont aucun mal à naviguer dans des situations collantes.) Leurs déjections servent d'engrais naturel et sans produits chimiques.

"Tout est interconnecté", a déclaré Tom Gendall, vigneron pour Cline Cellars et Jacuzzi Family Vineyards sur la côte nord, qui bénéficient des désherbeurs laineux Watsons&apos. "Nous les aimons vraiment, vraiment. C'est bon pour l'environnement, c'est bon pour les raisins, c'est bon pour la vigne, c'est bon pour tout.


Rencontrez les Wooly Weeders, les adorables héros du vin californien

Certains vignobles dépendent des moutons pour désherber, tondre et fertiliser leur propriété et garder tout le monde de bonne humeur.

Lorsqu'il est arrivé à Ram&aposs Gate Winery il y a trois ans, Joe Nielsen s'est retrouvé à chercher sur Google une question inhabituelle : "Puis-je louer des moutons ?".

Cela peut sembler une demande étrange pour un vigneron en chef, mais si vous visitez la cave de Sonoma aujourd'hui, tout cela prend tout son sens. C'est le printemps, ce qui signifie que des centaines de moutons s'ébattent, mangent, bavardent et font caca sur la propriété de 150 acres de Ram&aposs Gate&aposs.

Rencontrez les « sarcleurs laineux », une bande de moutons itinérants qui aide les vignobles californiens avec une agriculture, un aménagement paysager, un entretien des terrains et une protection contre les incendies respectueux de l'environnement.

Au début du printemps, ils tondent, désherbent et fertilisent les vignes, ce qui permet aux viticulteurs de gagner du temps et de l'argent tout en réduisant l'empreinte environnementale de l'exploitation. Au début de l'été, les moutons mangent les jeunes feuilles de la vigne, ouvrant ainsi la voie à plus de lumière du soleil et d'air pour atteindre les raisins, ce qui aide à prévenir la moisissure tout en favorisant une maturation uniforme et une saveur profonde.

Ils créent des coupe-feu pour aider à protéger les propriétés avant la saison des incendies de forêt et grignotent des plantes envahissantes dans les champs en jachère, donnant aux espèces indigènes plus d'espace pour respirer.

Comme avantage supplémentaire, les moutons apportent également une joie pure et sans mélange aux employés et aux clients du vignoble.

"La première année, nous étions aux anges de bonheur, &aposOh mon Dieu, c'est tellement amusant à regarder",&apos" a déclaré Nielsen. "Maintenant, nous sommes dans la troisième année, et on a toujours l'impression de passer des vacances quand les moutons arrivent."

Les désherbeuses laineuses appartiennent à Don et Carolyn Watson, qui partagent leur temps entre la Californie et le Colorado. Après la mort de son meilleur ami d'un cancer au milieu des années 80, Don Watson, aujourd'hui âgé de 63 ans, a réévalué ses priorités et le but de sa vie. Il a quitté son emploi de comptable à San Francisco et le jeune couple a déménagé en Australie et en Nouvelle-Zélande pendant un an, où ils ont appris l'élevage de moutons.

À leur retour, ils se sont installés dans la Napa Valley et ont commencé à constituer leur propre troupeau. Initialement, les Watson fournissaient de l'agneau nourri au lait en plein air aux restaurants du nord de la Californie, mais un événement fortuit a rapidement ajouté une source de revenus inattendue.

Nous les aimons vraiment, vraiment. C'est bon pour l'environnement, c'est bon pour les raisins, c'est bon pour la vigne, c'est bon pour tout."

Un jour de 1991, leurs moutons ont erré dans un vignoble voisin appartenant à Robert Mondavi, le vigneron pionnier de la Napa Valley. Embarrassé par le comportement de son troupeau et horrifié par les dommages potentiels causés par les moutons, Don Watson a repris deux agneaux abattus pour se racheter. Quelques jours plus tard, cependant, le directeur du vignoble a appelé et a demandé s'il pouvait ramener les moutons. Il s'est avéré qu'ils étaient d'excellents désherbeurs et engrais pour le vignoble.

Et c'est ainsi qu'a commencé la nouvelle entreprise Watsons&apos. Aujourd'hui, leur troupeau se compose de 2 500 brebis et de plus de 3 000 agneaux. Fin février et début mars, les moutons commencent dans la zone viticole américaine de Carneros, grignotant les mauvaises herbes et les cultures de couverture qui poussent parmi les vignes de chardonnay et de pinot noir.

Lorsque de minuscules bourgeons commencent à émerger, les moutons se dirigent vers le nord vers les vignobles cultivant du merlot, du cabernet sauvignon, du cabernet franc et d'autres cépages bordelais, qui atteignent le débourrement un peu plus tard. (Les moutons ont des palais exigeants : ils adorent les fleurs de moutarde, le seigle et les radis, et mangeront la nouvelle pousse si on leur en donne l'occasion.)

En utilisant des moutons, les vignobles s'appuient sur des pratiques d'agriculture à l'ancienne et de gestion des terres naturelles qui étaient la norme avant l'avènement des machines et des produits chimiques de haute technologie. Ils espèrent que les buveurs de vin pourront également goûter ce retour à des temps plus simples dans le produit final.

"Les animaux de pâturage ont toujours fait partie des prairies, et ce n'est qu'une amélioration de cette activité naturelle", a déclaré Don Watson. "Et ce que les vignobles essaient toujours de faire, c'est de développer des nuances, un caractère et une saveur uniques dans leurs vins. Une façon de le faire est d'améliorer l'herbe et la nutrition du sol pour obtenir les saveurs optimales des raisins de cuve. Nous jouons un rôle dans ce terroir."

Alors que certains vignobles mettent temporairement des moutons sur la liste de paie, d'autres les gardent à temps plein. Tablas Creek Vineyard, un vignoble biologique de Paso Robles spécialisé dans les cépages du Rhône, compte plus de 250 moutons, ainsi qu'un berger à temps plein, des ânes, un lama, des alpagas, des chiens de berger et des chiens de garde pour prendre soin d'eux.

"Nous avons 270 acres de propriété et les moutons en pâturent tout", a déclaré Jason Haas, directeur général et partenaire de Tablas Creek. "Environ 100 sont des ruisseaux ou des forêts de chênes, où ils nettoient le sous-étage et réduisent notre risque d'incendie. Les 170 autres sont des vignobles ou des vignobles en devenir, et ils construisent ces sols chaque année.

En plus d'être photogéniques, ce qui est une aubaine pour les efforts de marketing des établissements vinicoles, les moutons soutiennent également leurs objectifs de durabilité. Les producteurs peuvent réduire leur utilisation d'herbicides synthétiques ou les éliminer complètement et faire moins de passages avec les tracteurs et les machines agricoles, réduisant ainsi les émissions de gaz à effet de serre. (Les tracteurs restent également coincés dans la boue pendant la saison des pluies en Californie, tandis que les moutons n'ont aucun mal à naviguer dans des situations collantes.) Leurs déjections servent d'engrais naturel et sans produits chimiques.

"It&aposs all interconnected," said Tom Gendall, winemaker for Cline Cellars and Jacuzzi Family Vineyards in the North Coast, which benefit from the Watsons&apos wooly weeders. "We really, really love them. It&aposs good for the environment, it&aposs good for the grapes, it&aposs good for the vines, it&aposs good for everything."


Meet the Wooly Weeders, the Adorable Heroes of California Wine

Some vineyards rely on sheep to weed, mow, and fertilize their property—and keep everyone in good spirits.

When he arrived at Ram&aposs Gate Winery three years ago, Joe Nielsen found himself googling an unusual question: "Can I rent sheep?"

This may seem like a strange request for a head winemaker, but if you visit the Sonoma winery today, it all makes perfect sense. It&aposs spring, which means hundreds of sheep are once again frolicking, eating, baaah-ing, and pooping on Ram&aposs Gate&aposs 150-acre property.

Meet the "wooly weeders," a roving band of sheep that helps California wineries with eco-friendly farming, landscaping, grounds maintenance, and fire protection. 

In early spring, they mow, weed, and fertilize the vineyards, which saves grape-growers time and money while also reducing the operation&aposs environmental footprint. In early summer, sheep eat the vines&apos young leaves, clearing the way for more sunlight and air to reach the grapes, which helps prevent mold and mildew while promoting even ripening and deep flavor. 

They create firebreaks to help protect properties ahead of wildfire season and munch on invasive plants in fallow fields, giving native species more breathing room.

As an added benefit, the sheep also bring pure, unadulterated joy to vineyard staffers and customers.

"Year one, we were over the moon with happiness, &aposOh my gosh, this is so fun to watch,&apos" said Nielsen. "Now we&aposre in year three, and it still feels like it&aposs a holiday when the sheep arrive."

The wooly weeders belong to Don and Carolyn Watson, who split their time between California and Colorado. After his best friend died of cancer in the mid-1980s, Don Watson, now 63, re-evaluated his priorities and his life&aposs purpose. He quit his job as an accountant in San Francisco, and the young couple moved to Australia and New Zealand for a year, where they learned sheep husbandry.

When they returned, they settled in Napa Valley and began building up their own herd. Initially, the Watsons supplied open-range, milk-fed lamb to Northern California restaurants, but a chance occurrence soon added an unexpected revenue stream.

We really, really love them. It's good for the environment, it's good for the grapes, it's good for the vines, it's good for everything."

One day in 1991, their sheep wandered into a nearby vineyard owned by Robert Mondavi, the pioneering Napa Valley winemaker. Embarrassed at his flock&aposs behavior and horrified by the potential damage the sheep caused, Don Watson took over two butchered lambs to make amends. A few days later, however, the vineyard manager called and asked if he could bring the sheep back. As it turned out, they were great weeders and fertilizers for the vineyard.

And so began the Watsons&apos new venture. Today, their flock consists of 2,500 ewes and more than 3,000 lambs. In late February and early March, the sheep start in the Carneros American Viticultural Area, munching down the weeds and cover crops that grow among the chardonnay and pinot noir grapevines. 

When tiny buds begin to emerge, the sheep head north to vineyards growing merlot, cabernet sauvignon, cabernet franc, and other Bordeaux varietals, which reach bud-break a little later. (The sheep have discerning palates: They love mustard blossoms, rye, and radishes, and will eat the new growth if given the chance.)

By using sheep, vineyards are drawing on old-school farming and natural land-management practices that were the norm before the advent of high-tech machinery and chemicals. They hope wine-drinkers can taste this return to simpler times in the end product, too.

"Grazing animals have always been a part of the grasslands, and this is just an enhancement of that natural activity," said Don Watson. "And what vineyards are always trying to do is develop nuance, a unique character and flavor in their wines. One way to do it is to enhance the tilth and nutrition of the soil to get the optimal flavors out of the wine grapes. We play a role in that terroir."

While some vineyards put sheep on the payroll temporarily, others keep them on full-time. Tablas Creek Vineyard, an organic vineyard in Paso Robles specializing in Rhone varietals, has more than 250 sheep, plus a full-time shepherd, donkeys, a llama, alpacas, herding dogs, and guard dogs to help take care of them.

"We have 270 acres of property and the sheep graze all of it," said Jason Haas, Tablas Creek&aposs general manager and partner. "About 100 are creekbed or oak forest, where they clear out the understory and reduce our fire risk. The other 170 are vineyards or soon-to-be-vineyard, and they&aposre building up those soils annually."

In addition to being photogenic, which is a boon to wineries&apos marketing efforts, sheep also support their sustainability goals. Growers can reduce their use of synthetic herbicides—or eliminate them entirely𠅊nd make fewer passes with tractors and farm machinery, thus lowering greenhouse gas emissions. (Tractors also get stuck in the mud during California&aposs rainy season, whereas sheep have no trouble navigating sticky situations.) Their droppings serve as a natural, chemical-free fertilizer.

"It&aposs all interconnected," said Tom Gendall, winemaker for Cline Cellars and Jacuzzi Family Vineyards in the North Coast, which benefit from the Watsons&apos wooly weeders. "We really, really love them. It&aposs good for the environment, it&aposs good for the grapes, it&aposs good for the vines, it&aposs good for everything."


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This may seem like a strange request for a head winemaker, but if you visit the Sonoma winery today, it all makes perfect sense. It&aposs spring, which means hundreds of sheep are once again frolicking, eating, baaah-ing, and pooping on Ram&aposs Gate&aposs 150-acre property.

Meet the "wooly weeders," a roving band of sheep that helps California wineries with eco-friendly farming, landscaping, grounds maintenance, and fire protection. 

In early spring, they mow, weed, and fertilize the vineyards, which saves grape-growers time and money while also reducing the operation&aposs environmental footprint. In early summer, sheep eat the vines&apos young leaves, clearing the way for more sunlight and air to reach the grapes, which helps prevent mold and mildew while promoting even ripening and deep flavor. 

They create firebreaks to help protect properties ahead of wildfire season and munch on invasive plants in fallow fields, giving native species more breathing room.

As an added benefit, the sheep also bring pure, unadulterated joy to vineyard staffers and customers.

"Year one, we were over the moon with happiness, &aposOh my gosh, this is so fun to watch,&apos" said Nielsen. "Now we&aposre in year three, and it still feels like it&aposs a holiday when the sheep arrive."

The wooly weeders belong to Don and Carolyn Watson, who split their time between California and Colorado. After his best friend died of cancer in the mid-1980s, Don Watson, now 63, re-evaluated his priorities and his life&aposs purpose. He quit his job as an accountant in San Francisco, and the young couple moved to Australia and New Zealand for a year, where they learned sheep husbandry.

When they returned, they settled in Napa Valley and began building up their own herd. Initially, the Watsons supplied open-range, milk-fed lamb to Northern California restaurants, but a chance occurrence soon added an unexpected revenue stream.

We really, really love them. It's good for the environment, it's good for the grapes, it's good for the vines, it's good for everything."

One day in 1991, their sheep wandered into a nearby vineyard owned by Robert Mondavi, the pioneering Napa Valley winemaker. Embarrassed at his flock&aposs behavior and horrified by the potential damage the sheep caused, Don Watson took over two butchered lambs to make amends. A few days later, however, the vineyard manager called and asked if he could bring the sheep back. As it turned out, they were great weeders and fertilizers for the vineyard.

And so began the Watsons&apos new venture. Today, their flock consists of 2,500 ewes and more than 3,000 lambs. In late February and early March, the sheep start in the Carneros American Viticultural Area, munching down the weeds and cover crops that grow among the chardonnay and pinot noir grapevines. 

When tiny buds begin to emerge, the sheep head north to vineyards growing merlot, cabernet sauvignon, cabernet franc, and other Bordeaux varietals, which reach bud-break a little later. (The sheep have discerning palates: They love mustard blossoms, rye, and radishes, and will eat the new growth if given the chance.)

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"We have 270 acres of property and the sheep graze all of it," said Jason Haas, Tablas Creek&aposs general manager and partner. "About 100 are creekbed or oak forest, where they clear out the understory and reduce our fire risk. The other 170 are vineyards or soon-to-be-vineyard, and they&aposre building up those soils annually."

In addition to being photogenic, which is a boon to wineries&apos marketing efforts, sheep also support their sustainability goals. Growers can reduce their use of synthetic herbicides—or eliminate them entirely𠅊nd make fewer passes with tractors and farm machinery, thus lowering greenhouse gas emissions. (Tractors also get stuck in the mud during California&aposs rainy season, whereas sheep have no trouble navigating sticky situations.) Their droppings serve as a natural, chemical-free fertilizer.

"It&aposs all interconnected," said Tom Gendall, winemaker for Cline Cellars and Jacuzzi Family Vineyards in the North Coast, which benefit from the Watsons&apos wooly weeders. "We really, really love them. It&aposs good for the environment, it&aposs good for the grapes, it&aposs good for the vines, it&aposs good for everything."


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By using sheep, vineyards are drawing on old-school farming and natural land-management practices that were the norm before the advent of high-tech machinery and chemicals. They hope wine-drinkers can taste this return to simpler times in the end product, too.

"Grazing animals have always been a part of the grasslands, and this is just an enhancement of that natural activity," said Don Watson. "And what vineyards are always trying to do is develop nuance, a unique character and flavor in their wines. One way to do it is to enhance the tilth and nutrition of the soil to get the optimal flavors out of the wine grapes. We play a role in that terroir."

While some vineyards put sheep on the payroll temporarily, others keep them on full-time. Tablas Creek Vineyard, an organic vineyard in Paso Robles specializing in Rhone varietals, has more than 250 sheep, plus a full-time shepherd, donkeys, a llama, alpacas, herding dogs, and guard dogs to help take care of them.

"We have 270 acres of property and the sheep graze all of it," said Jason Haas, Tablas Creek&aposs general manager and partner. "About 100 are creekbed or oak forest, where they clear out the understory and reduce our fire risk. The other 170 are vineyards or soon-to-be-vineyard, and they&aposre building up those soils annually."

In addition to being photogenic, which is a boon to wineries&apos marketing efforts, sheep also support their sustainability goals. Growers can reduce their use of synthetic herbicides—or eliminate them entirely𠅊nd make fewer passes with tractors and farm machinery, thus lowering greenhouse gas emissions. (Tractors also get stuck in the mud during California&aposs rainy season, whereas sheep have no trouble navigating sticky situations.) Their droppings serve as a natural, chemical-free fertilizer.

"It&aposs all interconnected," said Tom Gendall, winemaker for Cline Cellars and Jacuzzi Family Vineyards in the North Coast, which benefit from the Watsons&apos wooly weeders. "We really, really love them. It&aposs good for the environment, it&aposs good for the grapes, it&aposs good for the vines, it&aposs good for everything."


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In early spring, they mow, weed, and fertilize the vineyards, which saves grape-growers time and money while also reducing the operation&aposs environmental footprint. In early summer, sheep eat the vines&apos young leaves, clearing the way for more sunlight and air to reach the grapes, which helps prevent mold and mildew while promoting even ripening and deep flavor. 

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When they returned, they settled in Napa Valley and began building up their own herd. Initially, the Watsons supplied open-range, milk-fed lamb to Northern California restaurants, but a chance occurrence soon added an unexpected revenue stream.

We really, really love them. It's good for the environment, it's good for the grapes, it's good for the vines, it's good for everything."

One day in 1991, their sheep wandered into a nearby vineyard owned by Robert Mondavi, the pioneering Napa Valley winemaker. Embarrassed at his flock&aposs behavior and horrified by the potential damage the sheep caused, Don Watson took over two butchered lambs to make amends. A few days later, however, the vineyard manager called and asked if he could bring the sheep back. As it turned out, they were great weeders and fertilizers for the vineyard.

And so began the Watsons&apos new venture. Today, their flock consists of 2,500 ewes and more than 3,000 lambs. In late February and early March, the sheep start in the Carneros American Viticultural Area, munching down the weeds and cover crops that grow among the chardonnay and pinot noir grapevines. 

When tiny buds begin to emerge, the sheep head north to vineyards growing merlot, cabernet sauvignon, cabernet franc, and other Bordeaux varietals, which reach bud-break a little later. (The sheep have discerning palates: They love mustard blossoms, rye, and radishes, and will eat the new growth if given the chance.)

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"We have 270 acres of property and the sheep graze all of it," said Jason Haas, Tablas Creek&aposs general manager and partner. "About 100 are creekbed or oak forest, where they clear out the understory and reduce our fire risk. The other 170 are vineyards or soon-to-be-vineyard, and they&aposre building up those soils annually."

In addition to being photogenic, which is a boon to wineries&apos marketing efforts, sheep also support their sustainability goals. Growers can reduce their use of synthetic herbicides—or eliminate them entirely𠅊nd make fewer passes with tractors and farm machinery, thus lowering greenhouse gas emissions. (Tractors also get stuck in the mud during California&aposs rainy season, whereas sheep have no trouble navigating sticky situations.) Their droppings serve as a natural, chemical-free fertilizer.

"It&aposs all interconnected," said Tom Gendall, winemaker for Cline Cellars and Jacuzzi Family Vineyards in the North Coast, which benefit from the Watsons&apos wooly weeders. "We really, really love them. It&aposs good for the environment, it&aposs good for the grapes, it&aposs good for the vines, it&aposs good for everything."


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In early spring, they mow, weed, and fertilize the vineyards, which saves grape-growers time and money while also reducing the operation&aposs environmental footprint. In early summer, sheep eat the vines&apos young leaves, clearing the way for more sunlight and air to reach the grapes, which helps prevent mold and mildew while promoting even ripening and deep flavor. 

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While some vineyards put sheep on the payroll temporarily, others keep them on full-time. Tablas Creek Vineyard, an organic vineyard in Paso Robles specializing in Rhone varietals, has more than 250 sheep, plus a full-time shepherd, donkeys, a llama, alpacas, herding dogs, and guard dogs to help take care of them.

"We have 270 acres of property and the sheep graze all of it," said Jason Haas, Tablas Creek&aposs general manager and partner. "About 100 are creekbed or oak forest, where they clear out the understory and reduce our fire risk. The other 170 are vineyards or soon-to-be-vineyard, and they&aposre building up those soils annually."

In addition to being photogenic, which is a boon to wineries&apos marketing efforts, sheep also support their sustainability goals. Growers can reduce their use of synthetic herbicides—or eliminate them entirely𠅊nd make fewer passes with tractors and farm machinery, thus lowering greenhouse gas emissions. (Tractors also get stuck in the mud during California&aposs rainy season, whereas sheep have no trouble navigating sticky situations.) Their droppings serve as a natural, chemical-free fertilizer.

"It&aposs all interconnected," said Tom Gendall, winemaker for Cline Cellars and Jacuzzi Family Vineyards in the North Coast, which benefit from the Watsons&apos wooly weeders. "We really, really love them. It&aposs good for the environment, it&aposs good for the grapes, it&aposs good for the vines, it&aposs good for everything."


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"Year one, we were over the moon with happiness, &aposOh my gosh, this is so fun to watch,&apos" said Nielsen. "Now we&aposre in year three, and it still feels like it&aposs a holiday when the sheep arrive."

The wooly weeders belong to Don and Carolyn Watson, who split their time between California and Colorado. After his best friend died of cancer in the mid-1980s, Don Watson, now 63, re-evaluated his priorities and his life&aposs purpose. He quit his job as an accountant in San Francisco, and the young couple moved to Australia and New Zealand for a year, where they learned sheep husbandry.

When they returned, they settled in Napa Valley and began building up their own herd. Initially, the Watsons supplied open-range, milk-fed lamb to Northern California restaurants, but a chance occurrence soon added an unexpected revenue stream.

We really, really love them. It's good for the environment, it's good for the grapes, it's good for the vines, it's good for everything."

One day in 1991, their sheep wandered into a nearby vineyard owned by Robert Mondavi, the pioneering Napa Valley winemaker. Embarrassed at his flock&aposs behavior and horrified by the potential damage the sheep caused, Don Watson took over two butchered lambs to make amends. A few days later, however, the vineyard manager called and asked if he could bring the sheep back. As it turned out, they were great weeders and fertilizers for the vineyard.

And so began the Watsons&apos new venture. Today, their flock consists of 2,500 ewes and more than 3,000 lambs. In late February and early March, the sheep start in the Carneros American Viticultural Area, munching down the weeds and cover crops that grow among the chardonnay and pinot noir grapevines. 

When tiny buds begin to emerge, the sheep head north to vineyards growing merlot, cabernet sauvignon, cabernet franc, and other Bordeaux varietals, which reach bud-break a little later. (The sheep have discerning palates: They love mustard blossoms, rye, and radishes, and will eat the new growth if given the chance.)

By using sheep, vineyards are drawing on old-school farming and natural land-management practices that were the norm before the advent of high-tech machinery and chemicals. They hope wine-drinkers can taste this return to simpler times in the end product, too.

"Grazing animals have always been a part of the grasslands, and this is just an enhancement of that natural activity," said Don Watson. "And what vineyards are always trying to do is develop nuance, a unique character and flavor in their wines. One way to do it is to enhance the tilth and nutrition of the soil to get the optimal flavors out of the wine grapes. We play a role in that terroir."

While some vineyards put sheep on the payroll temporarily, others keep them on full-time. Tablas Creek Vineyard, an organic vineyard in Paso Robles specializing in Rhone varietals, has more than 250 sheep, plus a full-time shepherd, donkeys, a llama, alpacas, herding dogs, and guard dogs to help take care of them.

"We have 270 acres of property and the sheep graze all of it," said Jason Haas, Tablas Creek&aposs general manager and partner. "About 100 are creekbed or oak forest, where they clear out the understory and reduce our fire risk. The other 170 are vineyards or soon-to-be-vineyard, and they&aposre building up those soils annually."

In addition to being photogenic, which is a boon to wineries&apos marketing efforts, sheep also support their sustainability goals. Growers can reduce their use of synthetic herbicides—or eliminate them entirely𠅊nd make fewer passes with tractors and farm machinery, thus lowering greenhouse gas emissions. (Tractors also get stuck in the mud during California&aposs rainy season, whereas sheep have no trouble navigating sticky situations.) Their droppings serve as a natural, chemical-free fertilizer.

"It&aposs all interconnected," said Tom Gendall, winemaker for Cline Cellars and Jacuzzi Family Vineyards in the North Coast, which benefit from the Watsons&apos wooly weeders. "We really, really love them. It&aposs good for the environment, it&aposs good for the grapes, it&aposs good for the vines, it&aposs good for everything."


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